Storia e Architettura degli Stadi

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    Highbury, costruzione di un'identità

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    I primi anni di vita dell'Arsenal e il trasferimento ad Highbury che cambiò il destino del club.

    6 settembre 1913: Woolwich Arsenal-Leicester Fosse 2-1, con reti di George Jobey e rigore di Archibald Devine (Tommy Benfield a segno per gli ospiti), di fronte a 20mila spettatori. È la prima partita giocata dai Gunners nello stadio Highbury. Un impianto all'epoca appena costruito e ultimato la settimana prima del match.

    1886 - 1910 - 1913. Sono queste le date cruciali agli albori della storia dell'Arsenal Football ClubLa società viene fondata nel 1886 e, come molte altre realtà inglesi, è l'espressione di un gruppo di lavoratori: in questo caso si tratta degli operai del Royal Arsenal di Woolwich, la fabbrica di armamenti per la Corona inglese. Il luogo è Woolwich, oggi un quartiere (molto) periferico a sud-est di Londra, sulla riva meridionale del Tamigi. A fine '800, invece, un sobborgo isolato, completamente separato dalla capitale, se non per l'ideale appartenenza geografica. Qui nasce l'Arsenal, con un cuore operaio, in un luogo che è Londra senza esserlo davvero.

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    Il Manor Ground a inizio '900 e oggi


    Il problema del campo di casa è subito piuttosto rilevante, e il club fa avanti e indietro fra i vari appezzamenti di verde nel quartiere. Saranno 4 in totale i grounds che verranno usati a turno dall'allora denominato "Royal Arsenal". Quello più utilizzato, che diventerà anche quello più ricordato, è il Manor Ground: un semplice prato al quale, inizialmente, vengono affiancati alcuni carri militari per accogliere gli spettatori e che solo tra il 1899 e il 1904 vedrà la costruzione di due tribune laterali.

    Non che il discorso stadio/prato a fine '800 fosse così diverso per le altre realtà calcistiche inglesi. Nel caso dell'Arsenal, però, quattro luoghi diversi in sette anni (e nello stesso quartiere) fanno intuire la necessità di una sede davvero "stabile" e unica.

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    Una partita dell'Arsenal al Manor Ground, inizio '900
    La squadra, intanto, gioca un discreto calcio e riesce a vincere qualche trofeo nel circuito di campionati cittadini. Nel 1889 si iscrive per la prima volta nella sua storia alla FA Cup e nel 1891 fa il salto nel professionismo - un passo obbligato per i Club dell'epoca, nel tentativo di costruirsi un futuro a lungo termine.

    È un momento di svolta. Senza un campionato a cui essere già iscritti, la squadra (nel mentre rinominata Woolwich Arsenal), disputa soltanto amichevoli e primi turni di Coppa d'Inghilterra. E, allo stesso tempo, ha bisogno di soldi per acquistare la proprietà del Manor Ground.

    La Federazione va in aiuto del club e lo invita nella Football League, la federazione calcistica già esistente all'epoca, iscrivendolo nel campionato di Seconda Divisione. È il 1893: l'Arsenal è la prima squadra del sud dell'Inghilterra che partecipa alla lega professionistica (un monopolio delle inglesi del nord, fino a quel momento). Trascorrono varie stagioni di anonimato,segnate dall'apice della promozione in First Division nel 1904, e i primi problemi non tardano ad arrivare. La posizione geografica isolata si rivela un freno fondamentale allo sviluppo del club: l'affluenza del Manor Ground nel 1909 si attesta sugli 11mila spettatori di media, la metà rispetto a cinque anni prima. Si tratta di un calo improvviso e tremendo, che affossa le finanze del Club.


    Il 1910 e l'arrivo di Sir Norris

    Costretta a vendere i calciatori migliori per autofinanziarsi, la società rischia la bancarotta. Va in liquidazione nel 1910 e viene acquistata (e quindi salvata) da Sir Henry Norris, magnate londinese dell'edilizia e già proprietario del Fulham in quel periodo. Norris è un uomo pratico e rivolge immediatamente la sua attenzione al profitto e al bisogno di aumentare gli incassi della società. La posizione, Woolwich, viene considerata la causa negativa principale dei problemi della società e la prima idea è di unire l'Arsenal con il Fulham, creando un super-club londinese con base ad Hammersmith, in un quartiere di Londra molto più centrale. La Federazione, ovviamente, boccia questa proposta e Norris deve trovare un'alternativa, concentrandosi soltanto sulla squadra che ha appena preso in mano.

    Un veloce sguardo alla geografia di Londra in quel periodo e la decisione è presto presa: trasferire l'Arsenal ad Highbury, quartiere nel nord della capitale. Le ragioni sono determinanti: in quest'area Norris (che da buon industriale e politico ha agganci ovunque) ha la possibilità di avere in locazione un terreno dal Collegio religioso St John e, a un isolato di distanza, si trova la fermata della metropolitana di Gillespie Road (v. foto) sulla Piccadilly Line, che porta direttamente in pieno centro città.

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    Gillespie Road Underground station
    Un quartiere popoloso appena a nord del centro di Londra (con bacino d'utenza estensibile ai quartieri vicini, 500mila abitanti secondo le stime di Norris), un terreno quasi regalato per costruire il nuovo stadio, e la metropolitana a due passi che garantisce il collegamento più immediato possibile con il resto della città. È un deal (un affare) perfetto, in tutto.

    Tra marzo e fine agosto 1913 viene costruito lo stadio Highbury, o Arsenal Stadium, su progetto dell'ingegnere scozzese Archibald Leitch, figura simbolo nel panorama dell'architettura sportiva di inizio secolo, e progettista di quasi tutti gli stadi britannici nei primi vent'anni del Novecento. Il nome della squadra sarà successivamente modificato nel 1919 (da 'Woolwich Arsenal' a 'The Arsenal', poi solo 'Arsenal') e il 31 ottobre 1932 la fermata della metropolitana di Gillespie Road verrà rinominata "Arsenal Station", questa volta su idea di Herbert Chapman, uno dei manager più influenti (se non il più influente) della storia del club, il quale motiverà la decisione con la frase:


    Chi ha mai sentito parlare di Gillespie Road? Tutto è "Arsenal", qui! (Herbert Chapman)

    L'identità del club è ormai completa. Gran parte dei tifosi originari del club, situati nell'area di Woolwich, disconoscono la "nuova" società che non ha più legami con il luogo d'origine della squadra. Per i nuovi tifosi, invece, abitanti della zona di Highbury, ci vorrà solo qualche tempo per abituarsi, ma il percorso sarà piuttosto semplice e tutto in discesa.

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    Arsenal v Tottenham, FA Cup, 1948


    Con il passare degli anni lo stadio Highbury verrà ampliato e le maglie da gioco del club vedranno l'aggiunta delle maniche bianche (fino agli anni '30 l'Arsenal gioca in rosso scuro). Il calcio stesso, come sport, si trasformerà in modo enorme e drammatico, e lo stadio verrà abbandonato nel 2006 ., quando l'Arsenal porterà a compimento il trasferimento nel nuovo Emirates Stadium, ad appena a 500 metri di distanza. Ognuno di questi momenti, con i trofei, i calciatori e gli allenatori passati dal nord di Londra, contribuiranno ad arricchire la storia del club.

    Ciò che rimane vivo ancora oggi, a più di un secolo di distanza, è la memoria di una delle mosse più rischiose e, insieme, più ambiziose della storia del calcio. Da quel 1913 l'identità del club si trasforma e si realizza in modo definitivo. Grazie a quel trasferimento l'Arsenal Football Club diventa ciò che conosciamo oggi: dalle origini nella fabbrica militare di Woolwich al cuore pulsante nel quartiere di Islington, e un'anima che la lega in modo trasversale alla città di Londra e alla sua storia.


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    per approfondire l'argomento:

    • Archibald Leitch, l'uomo che inventò lo stadio di calcio moderno, da questo blog, link
    • Highbury, perché la North Bank si chiamava così?, da questo blog, link
    • S. Davis, A life of Sir Henry George Norris, link
    • B. Glanville, Arsenal Stadium history
    • S. Inglis, Engineering Archie
    • J. Spurling, Highbury: The story of Arsenal in N5
    • M. Troiani, London Calling
    • A. Cunazza, Stadio Highbury, Londra - il Progetto di Conservazione e Trasformazione, tesi di laurea, 2009

    7 maggio 2006, Arsenal-Wigan 4-2, l'ultima gara giocata a Highbury 
    (sullo sfondo l'Emirates Stadium pronto per l'inaugurazione)



    Credits:
    ❖ foto di copertina | Antonio Cunazza
    ❖ confronto mappa Manor Ground Antonio Cunazza/Archistadia
    ❖ foto Arsenal/Manor Ground WikipediaEN
    ❖ foto Gillespie Road Tube Station Arsenal FC
    ❖ foto Arsenal v Tottenham 1948Daily Mail
    ❖ foto Highbury/Emirates Stadium 2006 Daily Mail


    © RIPRODUZIONE RISERVATA

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